Una ciudad prohibida en medio del desierto, la nueva capital de Egipto

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Según los funcionarios competentes, el actual coloso de cemento y vigas en construcción representará un nuevo hogar reluciente para el gobierno, y un nuevo centro comercial y cultural que se extiende a lo largo de 700 kilómetros cuadrados, la ciudad espera albergar a siete millones de personas.

La construcción sigue en marcha y, según el cronograma original, los ministerios debían comenzar a reubicarse a mediados de 2019. Sin embargo, durante los últimos 40 años, los regímenes sucesivos en Egipto han construido decenas de nuevas ciudades y pueblos en el desierto, a un gran costo, en un esfuerzo por decantar a la población de rápido crecimiento del Delta y la larga y estrecha franja del Valle del Nilo. Ninguno ha alcanzado aún sus ambiciosos objetivos económicos o de población.

La Nueva Capital Administrativa de Egipto (NCAE) es una iniciativa extraordinaria, pero no una nueva. Los regímenes sucesivos desde la década de 1970 han estado obsesionados por el hecho geográfico más sobresaliente de Egipto, que es que casi todos sus habitantes residen solamente únicamente en 4% de su territorio, ya sea en el Delta o a lo largo de la estrecha franja del Valle del Nilo que serpentea por más de mil kilómetros desde la costa mediterránea hasta la frontera sudanesa. Este hecho geográfico choca con uno demográfico igualmente importante, es sabido que la alta tasa de fertilidad de Egipto aumenta la población, que debe compartir la pequeña y habitable área del país, en más de dos millones cada año, lo que ejerce presión sobre la limitada tierra cultivable, la vivienda, el uso del agua y educación.

Historia de un fracaso anunciado

Con notable puntualidad, en el mismo mes en que Sisi dio a conocer la nueva capital, apareció un estudio forense sobre los repetidos fracasos de Egipto por el economista y planificador urbano estadounidense con base en El Cairo, David Sims. Su libro, Los sueños del desierto de Egipto: ¿Desarrollo o desastre? Describió cómo estas ciudades fallaron porque no proporcionaban razón o medio alguno para que el ciudadano egipcio común tomara la decisión de mudarse a ellas. En forma y composición, ignoraron cómo las ciudades crecen orgánicamente y cómo los egipcios, casi el 28 % de los cuales viven por debajo del umbral de la pobreza, organizan sus vidas. Según Sims, estas ciudades solo cumplían con las nociones de los planificadores centrales sobre cómo debería ser un Egipto ideal, la mayoría de las veces una versión de los suburbios estadounidenses. Además, al igual que la Nueva Capital Administrativa, las ciudades fueron concebidas principalmente como esquemas inmobiliarios especulativos. Inevitablemente, los ricos y bien conectados obtuvieron terrenos gubernamentales con grandes descuentos con la esperanza de venderlos para obtener ganancias más tarde, lo que llevó a los polvorientos pueblos fantasmas obtener un capital inicial especulativo. La ira impiadosa del autor se enfocó en los planificadores que muestran una “ignorancia casi imperante de cómo la familia egipcia común se esfuerza por ganarse la vida” (p. 174):

“Los planificadores estatales y sus consultores de diseño han producido… diseños tan estériles, caros e inapropiados que solo satisfacen las aspiraciones de las clases medias propietarias de automóviles y de los ricos. Los promotores de las nuevas ciudades simplemente no pueden o no aceptan que la mayoría de los egipcios son de medios modestos, luchan por llegar a fin de mes, no tienen la esperanza de poseer un automóvil y requieren estrategias de afrontamiento que son un anatema para lo que a los diseñadores les gustaría para ver. ” (p. 284)

Sims descubrió que aunque Nasser articuló el sueño de asentar el desierto en la década de 1950, fue bajo el régimen de Anwar Sadat que se convirtió en un programa con muchos recursos. La idea era que las ciudades deberían ser centros de crecimiento completamente nuevos, física y económicamente desconectados de los centros urbanos existentes. El primero fue Décimo de Ramadán, seleccionado en 1976 para un lugar a medio camino entre El Cairo e Ismailiya, una ciudad en el Canal de Suez, la cual debía alojar dos millones de habitantes. Antes de que comenzara el trabajo, se decretó una segunda ciudad planificada en un sitio en la carretera del desierto que va desde El Cairo a Alejandría y que se llamaría Ciudad de Sadat, con una población objetivo de 1.5 millones. En 1979, ya se habían planeado otras dos, el seis de octubre y el quince de mayo; el primero tenía una población objetivo de 5.5 millones, y la segunda una modesta cantidad de 260 000.

Fue un buen momento para ser planificador en Egipto, señaló Sims:

“En este nuevo mundo valiente, una oportunidad verdaderamente única en la vida para los arquitectos y planificadores egipcios, se tomaron teorías sobre la configuración espacial óptima de los sistemas de la ciudad y el diseño de áreas urbanas completamente nuevas en sitios prístinos y estatales del desierto. con gran entusiasmo. No hay nada como una hoja de papel en blanco para emocionar a un planificador urbano, y aquí hubo una oportunidad de hacerlo bien ”. (P. 122)

Allí también floreció lo que él llamó un “romance con la ingeniería social”:

“Por una vez, Egipto pudo escapar a la confusión y los compromisos urbanos que se encuentran en las densas ciudades existentes a lo largo del Nilo y en el Delta, y se podría crear un nuevo ambiente ordenado y antiséptico que alimentaría a las nuevas generaciones de egipcios modernos, libres del atraso y apatía encontrada en el valle. ” (p. 123)

La campaña de construcción en el desierto continuó durante las siguientes tres décadas, encabezada por una variedad de agencias poderosas, entre ellas la Autoridad de Comunidades Urbanas Nuevas (ACUN), formada en 1979 y afiliada al Ministerio de Vivienda de Egipto. Que los egipcios no se mudaran a estas nuevas ciudades en el ritmo o volumen esperado, de ninguna manera frenó el entusiasmo del gobierno. Como dijo un funcionario de la NUCA a la revista Cairo Today Magazine en 1990: “Tenemos que completar nuestros planes. No podemos mirar para ver si la gente viene o no. Ellos vendrán.”

Las cifras para las poblaciones de las nuevas ciudades reveladas en el censo decenal de 1996 fueron decepcionantes. “Solo lleva tiempo”, dijo un portavoz del gobierno. Pero diez años después la magia seguía sin funcionar. Como descubrió Sims, el censo de 2006 reveló que menos de 800 000 personas vivían en 20 pueblos y ciudades nuevas, cuya población objetivo combinada había sido de 20.5 millones. El crecimiento de la población de las nuevas ciudades se aceleró en la década anterior a 2006; alrededor de 592 000 personas se trasladaron a ellas en el ese período, principalmente a los que están a una distancia de viaje de El Cairo. Pero en el mismo período, se agregaron 12.5 millones de otras almas nuevas a la población de Egipto, todas en el atestado valle del Nilo y el Delta. El tiempo tampoco ayudó a la primera de las nuevas ciudades: para 2006, la población de Décimo del Ramadán había llegado a 124 000 de los dos millones objetivo; 28000 vivían en la ciudad de Sadat, que estaba destinada a una base de 1.5 millones; y solo 157 000 vivían en el 6 de octubre, en comparación con su objetivo de albergar 5.5 millones de persona. Mientras Sims escribía su libro en 2014, la población total en las nuevas ciudades del desierto seguía siendo inferior a 1 millón.

Los egipcios comunes rechazan las nuevas ciudades porque no pueden vivir en ellas, dijo Sims. Están diseñados para una clase media propietaria de un automóvil, mientras que solo el 9% de las familias en las zonas urbanas de Egipto son propietarias de cualquier tipo de vehículo.

Los hogares construidos por empresas del sector privado tienen un precio que va más allá de los medios de las masas, un factor exacerbado por las especificaciones de aspiraciones poco realistas para hogares en términos de tamaño, impuestas por los planificadores. Finalmente, hay muy pocos trabajos allí. Si bien el gobierno logró atraer o obligar a grandes empresas industriales a establecerse en algunas de las nuevas ciudades, los planificadores restringieron el espacio disponible para talleres, talleres de reparación, quioscos, puestos y otras pequeñas empresas del tipo que proporcionan el 45 % de todo el empleo en Egipto. Los nuevos pueblos y ciudades del desierto permanecen desiertas porque están destinados a una población que no existe.

Sims sostiene que el costo de esta iniciativa fallida ha sido enorme y multifacético. Además del gasto de capital incurrido en equipar los sitios con infraestructura vial, de alcantarillado y energía, existe el costo de oportunidad de que las inversiones de los especuladores se conviertan en “capital muerto” para pueblos fantasmas, en lugar de financiar empresas productivas en comercio, agricultura y vivienda adecuada. El autor señala el desarrollo de uso mixto de 840 hectáreas llamado Dreamland, en la ciudad 6 de octubre como el “ejemplo más notorio” de la improductiva especulación de tierras patrocinada por el gobierno.

“Se vendió a un prominente empresario privado en 1991 por la ridícula suma de 90 000 libras egipcias, o un tercio de una piastra por metro cuadrado (3 centavos en decimal). Dieciocho años después, aunque Dreamland cuenta con un parque de diversiones, un campo de golf, un hotel de cinco estrellas y complejos residenciales, más de dos tercios del sitio aún no se había desarrollado. (p. 136)

Sin embargo, no hay señales de detenerse. Apenas diez días antes del levantamiento inicial el 25 de enero de 2011, el entonces ministro de vivienda anunció que, en el próximo plan quinquenal, una cuarta parte de toda la inversión pública se destinaría al desarrollo de nuevas ciudades. En noviembre de 2018, la agencia estatal de noticias de China, Xinhua, informó que la ACUN estaba construyendo no menos de 20 nuevas ciudades de “cuarta generación” para 30 millones de personas.

Mientras tanto, los pueblos y ciudades existentes en el valle del Nilo y el Delta sufren una falta de inversión crónica. Grupos en Egipto están levantando voces críticas. El total de las inversiones de la ACUN en ciudades nuevas en 2015-16 fue de 33 200 millones de libras esterlinas (unos USD 4200 millones en ese momento), casi cuatro veces la inversión pública total en educación durante el período, según Tadamun, un  grupo defensor de la justicia urbana y el desarrollo sostenible.

Después de cuarenta años de fracasos, ¿Por qué ningún régimen se ha detenido para reflexionar sobre lo que estaban haciendo mal? Sims repasa una serie de explicaciones. Una es que la entrega de tierras estatales es una manera de mantener feliz a la vasta red de patrocinio del régimen. Otro es el valor propagandístico de los planes audaces del desierto para los regímenes autoritarios que deben presentarse ante una población inquieta como un motor de progreso. Además, no hay transparencia ni responsabilidad entre los poderosos ministerios y agencias, como ACUN, que impulsa el esfuerzo por poblar el desierto y que compiten entre sí para avanzar en su lugar en el orden autoritario. Estos, dice Sims, son aislados, protectores y operan.

“Como si fuera un secreto casi paranoico y se evita cuidadosamente de divulgar cualquier otra información que no sean declaraciones brillantes de logros numéricos, como kilómetros de canales o caminos construidos, kilómetros cuadrados de terrenos reclamados o viviendas o complejos turísticos construidos”. (Pág. 269)

Si un gobierno egipcio alguna vez sintiera curiosidad por lo que realmente podría atraer a la gente al desierto, podría prestar atención a cómo los egipcios comunes, embalados en el Delta y el Valle, han resuelto el problema de la “congestión” durante décadas, mordisqueando ilegalmente en el desierto con nuevas casas cerca de pueblos establecidos. Esto permite que las personas construyan viviendas que puedan pagar al tiempo que mantienen vínculos con los parientes y la economía local informal. Hasta treinta y ocho millones de personas viven en esas comunidades no planificadas, informó Reuters en noviembre de 2018, incluso en tierras designadas como agrícolas, que atraen multas. Reuters encontró que las personas no tienen más remedio que construir de esta manera si van a alojar a niños adultos que quieren formar una familia ya  simplemente toman en cuenta las multas como un costo más.

Un gobierno serio, para aliviar la congestión, podría reconocer el poder de este “pegamento social”, como lo llamó Sims, y respaldar el proceso orgánico que ya está ocurriendo, con una rezonificación estratégica y una inversión en infraestructura dirigida. Sin embargo, eso requeriría una consulta con la gente, así como la reforma del sistema disfuncional de titulación y registro de tierras de Egipto. Sims dijo que solo el 15 %, como máximo, de todas las parcelas de terrenos privados están registradas y actualizadas y, para las tierras públicas, el porcentaje es “cercano a cero”, lo que significa cualquier intento de brindar terrenos cerca de los pueblos y ciudades existentes bajo uso oficial sería meter un nido de reclamos latentes. Simplemente es más fácil construir en el desierto profundo, en la tierra que controlan las fuerzas armadas.

La crisis que estalló en enero de 2011, que culminó con el control militar en julio de 2013, llevó a una intensa reactivación de los viejos impulsos y un plan apresurado para la ciudad más grande del desierto hasta el momento.

El Cairo de hoy y los síntomas del autoritarismo

En el corazón del antiguo Cairo justo en este momento, nos encontramos con una red de calles viejas bordeadas por edificios del siglo XIX y principios del XX que, si se limpian y restauran, podrían rivalizar con París. El tráfico es caótico, pero se mueve. La gente sale a comprar lo que necesita, o va a una cafetería o bar.

Está sucio y descuidado, pero ciertamente no más allá del rescate. Por una fracción de lo que se gasta en esta nueva isla de concreto en el desierto, el viejo Cairo puede ser restaurado a un esplendor que ninguna nueva construcción puede igualar.

La nueva “capital administrativa” (Ese es el nombre romántico de este enorme acrecentamiento de acero y concreto) se colocará de manera segura detrás de muros de 7 metros de altura que contarán con todo tipo de sistema de vigilancia, junto con una zona de exclusión de 30 metros más allá de las paredes.

Ahí es donde irá el gobierno egipcio, que se ha convertido en un estado policial autoritario.

Después de eso, según la teoría, será imposible para un levantamiento popular, como ocurrió en 2011, derribar al gobierno. La nueva “capital administrativa” está diseñado para ser a prueba de revoluciones. Todas las oficinas del estado estarán aisladas del resto del país e impermeables a lo que ocurra allí.

Esto no es nada nuevo, ya que los gobiernos en el pasado han optado por el diseño urbano para ayudar a prevenir las revueltas populares. Al igual que Napoleón III , quién contrató al barón Haussman para derribar las viejas calles de París, que eran tan fáciles de bloquear con barricadas revolucionarias, y reemplazarlas por elegantes y anchos bulevares por los que la caballería y los cañones pudiesen maniobrar.

El régimen de Al-Sisi está construyendo una nueva “ciudad prohibida” amurallada en el desierto, donde los políticos no tendrán que temer otra revolución como la de la Plaza Tahrir.

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