Por qué el dinero digital llegó para quedarse


La palabra Bitcoin es importante en estos días. Algunas personas, como el programador de computadoras y hombre de negocios, John McAfee, predicen que las monedas digitales podrían alcanzarán un precio de 1 millón de dólares cada una. Otros han informado (Atlantic) que, en general, las criptomonedas podrían ser esquemas de Ponzi. A pesar de las diferentes opiniones está claro que Bitcoin se está moviendo más allá del espacio digital y se está convirtiendo en parte de nuestra conversación diaria.

La popularidad actual de Bitcoin proviene del hecho de haber alcanzado más de 19 mil dólares (Fortune) a mediados de diciembre, lo que presupone un aumento de 19 veces desde el inicio de 2017.

Los gobiernos, sin embargo, también se han preocupado por ese tema. Hace apenas unos años, algunos países como Islandia (Forbes) expresaban su intención de prohibir el uso de criptomonedas por completo. Corea del Sur y China parecen estar implementando una ofensiva actualmente (Bitsonline). Algunos, como Rusia, han decidido que no sería práctico aplicar tales prohibiciones y tomaron la decisión comenzar a regular el uso de Bitcoin en el país (Coindesk). Es importante mencionar que podrían no apuntar al uso de criptomonedas per se, sino a un método emergente de aumento de capital conocido como ofertas iniciales de monedas (ICO), similar al mercado de valores, pero actualmente no regulado.

Hoy por hoy parece que hay un número cada vez mayor de países que se preparan para ingresar al mercado de criptomonedas. Venezuela anunció el Petro y Rusia anunció el CryptoRuble (Financial Times). The Washington Post informó que el creciente valor de Bitcoin tiene a los observadores prediciendo que Estados Unidos podría lanzar un ‘FedCoin’ en algún momento.

Como con la mayoría de los asuntos financieros, nadie sabe con certeza cuál será el futuro de Bitcoin. Así que es hora de echarle un vistazo general al tema.

El dinero digital ya estaba aquí

Es importante señalar que las criptomonedas no introdujeron ni fueron pioneras del concepto de dinero digital. La mayor parte del dinero en circulación hoy en día es digital y ha sido así durante al menos un par de décadas. Puede venir en formas como efectivo simple en cuentas bancarias o instrumentos financieros como bonos, pero todo existe como números en las computadoras de los bancos privados. Dichas computadoras son auditadas por agencias gubernamentales para asegurarse de que nadie haga fraudes.

Las monedas de papel y de metal también son emitidas por los gobiernos, pero representan solo una pequeña fracción de todo el dinero en circulación hoy en día (How Stuff Works). El uso de tarjetas de crédito está tan extendido en ciertas partes del mundo ahora que el efectivo real se está convirtiendo en una cosa del pasado.

Si el sistema bancario tradicional, que comprende cuentas bancarias regulares, transferencias electrónicas, procesamiento de tarjetas de crédito y débito, es la primera generación de dinero digital, entonces las criptomonedas como Bitcoin representan la segunda generación.

Las criptomonedas pueden no haber introducido el concepto de dinero digital, pero han limitado el control gubernamental.

De Blockchain a criptomonedas

La cantidad de atención que blockchain, cadena de bloques, está atrayendo estos días da la impresión de que las matemáticas finalmente se están popularizando. Un claro ejemplo es que blockchain resuelve el problema de los generales bizantinos, que es parte de una rama de las matemáticas llamada Game Theory, aunque, en realidad, ésta es solo una cuestión práctica.

Vayamos al grano. Los sistemas bancarios centralizados requieren que todas las transacciones sean validadas por una sola autoridad, asegurando que el dinero digital, que es fácil de replicar por naturaleza, solo se pueda gastar una vez. En contraste, los sistemas bancarios distribuidos enfrentan un problema conocido como gasto doble: la posibilidad de que, aprovechando el espacio de tiempo requerido para sincronizar la red, alguien gaste el dinero más de una vez.

Blockchain, la tecnología detrás de Bitcoin, fue la primera solución práctica a este problema. Es un tipo específico de base de datos distribuida, ideada para operar dentro de una red sin autoridad central. Como su nombre lo indica, Blockchain está compuesto por bloques de información interconectados, cada uno de los cuales contiene datos (en el caso de Bitcoin, una transacción) que no se pueden modificar una vez configurados. La cadena en sí está construida colectivamente pero de forma independiente por los nodos (computadoras) en la red. (Investopedia)

Blockchain es el equivalente de la democracia monetaria en el mundo digital, ya que se basa en el principio de que la opinión de la mayoría es la verdad. Las inevitables discrepancias entre los nodos en un sistema descentralizado se resuelven por el principio de la mayoría y los nodos siempre prefieren construir sobre la cadena más popular, dejando atrás rápidamente a las cadenas minoritarias.

Una criptomoneda es una forma específica de dinero digital que usa criptografía para protección. Bitcoin usa un mecanismo llamado prueba de trabajo para dificultar que los nodos ejecuten ataques de fuerza bruta en la red. La criptografía en general es un proceso altamente asimétrico, por lo que un bloque cifrado es fácil de decodificar con la clave adecuada y extremadamente difícil de descodificar sin él. Dado que la red requiere que todos los bloques cumplan con una firma específica, es necesario agregar información aleatoria al bloque y probarla mediante el método de prueba y error, hasta que cumpla con el requisito. Las claves se comparten con los bloques, por lo que es trivial para el resto de los nodos comprobar la validez del bloque, pero no es trivial para un nodo deshonesto para simularlo.

Es importante mencionar aquí que no todas las monedas digitales usan criptografía para protección. Las tecnologías competidoras como The Tangle no lo usan y, por lo tanto, técnicamente no son criptomonedas.

Bitcoin y otras criptomonedas en práctica

Según algunas estimaciones (Blockchain.info), hay casi 17 millones de bitcoins en circulación. Con un valor de 16,000 dólares cada uno, el mercado de criptomonedas ha crecido hasta al menos unos 300 mil millones de dólares hasta ahora y ya administra más riqueza que algunas naciones.

Pero Bitcoin todavía no es tan práctico como las facturas de papel y las monedas de metal que todos llevamos en nuestros bolsillos.

A pesar de lo impresionante que suena este crecimiento, Bitcoin y otras criptomonedas siguen siendo un fracaso en lo que respecta al uso diario. Hay personas que pagan sus bebidas con bitcoins reales, pero la mayoría de las transacciones se realizan a través de intermediarios, lo que significa que una de las partes (o ambas) recibe el pago en una moneda normal.

Además, a pesar de su reputación como un refugio para delincuentes, Bitcoin está lejos de ser anónimo. Al final, Blockchain es un recurso público y por lo tanto transparente. Las cuentas no tienen el nombre de una persona, pero esto es principalmente una desventaja: las criptomonedas pueden estar seguras cuando se trata de atracos callejeros, pero ya pueden y han sido robadas del otro lado del planeta en algunas ocasiones. Si eso sucede, es casi imposible denunciar el robo a la policía.

En estos momentos, la red de Bitcoin se ha estancado (Medium), lo que hace que el tiempo que lleva validar una transacción sea ridículamente alto. Puede continuar durante días a veces. Los honorarios también son escandalosos. Entre otras cosas, esto provocó el lanzamiento de un tenedor llamado BitcoinCash.

El núcleo del problema es que Bitcoin no está tan descentralizado o de igual a igual como afirman algunas personas (Revista Bitcoin). Todavía depende de una sola autoridad, que ahora es el consenso entre la mayoría de los nodos de la red. Al final, no puede realmente validar una transacción por su cuenta.

Por qué el precio de las criptomonedas fluctúa tan salvajemente

La parte digital de las criptomonedas puede ser de alta tecnología, pero el proceso de rápida apreciación (deflación) que experimenta la mayoría de ellas puede explicarse por la teoría del dinero de la vieja escuela.

Las economías tradicionales giran en torno a una única moneda controlada por el gobierno. Casi todas las monedas muestran una inflación sostenida. En conjunto, estas dos propiedades mantienen la política de estabilidad de precios. Suponiendo que quieres una bicicleta y cuesta $100, lo mejor que puedes esperar mañana es que todavía cueste $100. Si esperas un año, es normal que su precio se haya elevado, digamos a $105. Por eso, si realmente quieres la bicicleta, no hay una razón racional para retrasar su compra.

Ahora, cuando una segunda moneda entra en una economía tradicional (llamemos a la A original y a esta nueva B), el proceso de intercambio entre A y B proporciona un contraste para advertir las fluctuaciones menores y naturales en el poder adquisitivo que anteriormente estaban ocultas. Esto invita a la gente a apostar.

Una excepción notable es el franco suizo, la única moneda en el mundo con inflación casi nula. La razón principal por la que las personas abren cuentas bancarias en Suiza no es el anonimato; es porque, como el oro, el franco suizo ha demostrado mantener su valor a lo largo del tiempo.

La especulación es bastante inevitable cuando coexisten varias monedas, pero siempre que se cambien por bienes y servicios reales (como bicicletas), su valor se mantiene bajo control. El oro tiene muchos defensores porque es un elemento y, por lo tanto, su valor es fácil de cuantificar: 100 g de oro valen el doble que 50 g. Por otro lado, el valor de los bienes complejos como las bicicletas es más difícil de cuantificar y comparar.

Por el contrario, el problema con Bitcoin et al. es que muy poco se usa para comprar bienes y servicios reales. Hoy en día, la mayoría de las criptomonedas van y vienen en el mercado en forma de intercambios de divisas. Mientras Bitcoin siga recibiendo más capital que se almacena y no se cambia por otra cosa, su precio seguirá subiendo.

El hecho es que la mayoría de la gente espera gastar su propio dinero en algún momento; y cuando eso suceda, el precio de Bitcoin tendrá que ajustarse en consecuencia, como en nuestro ejemplo de bicicleta. Si esto sucede sin problemas o de repente todo depende del porcentaje neto de sus usuarios que lo acumulan para fines de especulación. Si el 90% está en él solo por las ganancias rápidas (que parece ser el caso, ya que la mayor parte va y viene en el mercado en forma de cambio de divisas), asegúrate de que la burbuja estalle y su precio colapse a casi cero.

Los críticos tienden a argumentar que Bitcoin et al. no está respaldado por nada, pero en realidad, ninguna de las monedas tradicionales emitidas por el gobierno en el mundo está respaldada por nada tampoco. El término adecuado para esto es moneda fiduciaria. Dado que el dinero perdió paridad con la riqueza tangible, como el oro o la plata, todas las monedas se arriesgan a un proceso llamado hiperinflación. Durante la década de 1920, la República de Weimar (Alemania) imprimió tantas Marcas que comenzaron a usarse como fondo de pantalla.

Sin embargo, si solo el 50 por ciento de sus usuarios están realmente comprometidos con ella, lo que significa que no comprarán ni venderán solo en función de las tasas de cambio, la burbuja se contraerá a su equilibrio natural y permanecerá allí. Los “inversionistas” agresivos perderán interés, considerando Bitcoin solo otro activo más en su cartera.

El futuro de las criptomonedas

Nadie sabe qué pasará con las criptomonedas “privadas” como Bitcoin a largo plazo, pero con los gobiernos preparándose para lanzar sus propias monedas digitales, es una realidad que definitivamente llegaron para quedarse.

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